Headless architecture - wanneer een goede keuze?

blog

De manier waarop we als organisaties met doelgroepen communiceren verandert continu. Er zijn al veel verschillende mogelijkheden en door nieuwe technologie komen er steeds weer nieuwe communicatievormen bij. Ook de wensen van je (potentiële) klanten veranderen door nieuwe technologie. Het liefst hebben ze op elk device en kanaal dezelfde mogelijkheden en ervaring. Wanneer je hieraan wil voldoen, moet je flexibel zijn. Headless architecture biedt hiertoe mogelijkheden en komt niet voor niets terug in veel lijstjes met trends voor 2020. Wat is headless architecture precies? Wat zijn de voordelen en wanneer is het een slimme oplossing voor jouw organisatie? Ik neem je in dit artikel graag mee langs belangrijke afwegingen en voordelen, waarmee je een helder beeld krijgt over de potentie van een headless architectuur. 

Headless architecture - wat is het precies?  

Bij headless architecture is de back-end losgekoppeld van de front-end, of verschillende front-ends. Dit houdt in dat alle code, waarin je business logica zit en waarin alle andere systemen samenkomen, helemaal los staat van de code aan de voorkant, de gebruikerskant. 

Een headless architectuur hangt aan elkaar met Application Programming Interfaces (API's). Een API maakt het mogelijk voor systemen om met elkaar te communiceren. Wij noemen de 'core' van het systeem vaak de Enterprise Service Bus of Middleware. De centrale plek waar alles samenkomt. Developers gebruiken API’s om de gegevens vanuit de back-end door te sturen. Front-end developers zorgen vervolgens dat content, bijvoorbeeld blogartikelen, klantrecensies, producten of data op de gewenste manier wordt gepresenteerd aan je doelgroep op ieder type scherm of device. Zoals je website, maar ook een smartwatch bijvoorbeeld. Of een smart-home assistent.

In een traditionele opzet waarin de front-end en back-end (vaak met een CMS) aan elkaar gekoppeld zijn, loop je tegen verschillende beperkingen aan. Een traditioneel CMS is namelijk niet gemaakt voor het delen van content op meerdere kanalen. Maar met headless architecture is het mogelijk om vanuit één back-end al je verschillende kanalen te bedienen. Daarmee zorg je kort gezegd voor een wendbaar, schaalbaar en toekomstproof platform. 

Microservices architecture

Headless microservices zijn losse, op zichzelf staande, stukjes functionaliteit. Die apart van elkaar ontwikkeld, gedeployed en aangepast kunnen worden. Denk aan zoekfuncties, boekingssystemen of gezichtsherkenning. Doordat ze geheel los van elkaar ontstaan, zijn ze dus ook gemakkelijk individueel te vervangen zonder dat het impact heeft op de rest van je platform of applicatie. Dat heeft uiteraard verschillende voordelen. Microservices passen daardoor erg goed in een headless architecture.

Voordelen headless architecture:

 

/ Headless development biedt vrijheid en schaalbaarheid

Headless development levert zowel voor back-end als front-end developers veel vrijheid op. Voor elk soort service kan namelijk een eigen aanpak gekozen worden. Zelfs de programmeertaal mag anders zijn dan bij de rest van de services. Dus als de ene programmeertaal zich beter leent voor die ene feature, gebruik je die gewoon. Ontwikkelde microservices kunnen (met wat kleine aanpassingen) bovendien hergebruikt worden. Dat vergemakkelijkt het opschalen van je platform.

/ Onafhankelijke front- en back-end zorgt voor efficiëntie en snelheid

De front-end en back-end zijn niet afhankelijk van elkaar. Er hoeft dus niet op elkaar gewacht te worden, waardoor je als team lekker efficiënt en snel werkt. Het is ook veel makkelijker om een update door te voeren aan slechts één kant of één van de twee kanten te vervangen, waar dit bij een traditionele opzet altijd gevolgen heeft voor de andere kant. Bij vervanging van het CMS pakket bijvoorbeeld, kan de front-end dus gewoon blijven staan. Of andersom, een nieuw design en front-end kan prima gekoppeld worden aan de oude database of CMS. Je bepaalt zelf waar de API de data in plaatst. 

/ Met een headless architectuur ben je flexibeler dan ooit 

Het allergrootste voordeel is dat je extreem flexibel bent met een headless architectuur, doordat je relatief eenvoudig nieuwe kanalen of externe tools of systemen toevoegt. Zo kun je bijvoorbeeld makkelijk een personalisatie-tool uitproberen. Werkt dit niet naar behoren, knip je het lijntje los en prik je een andere tool in. Want alles is met elkaar te verbinden via API’s, die de benodigde gegevens tussen systemen met elkaar uitwisselen. Hierdoor is het dus veel makkelijker om te experimenteren en dus te innoveren. Nieuwe technologie als internet of things (IoT), Virtual Reality of Voice zijn zo dus binnen handbereik. Nieuwe kanalen zijn gemakkelijk toe te voegen. Die mogelijkheid om snel veranderingen door te voeren, maakt je uiteraard wendbaar en innovatief. En door de maximale vrijheid, maak je de beste keuzes, geheel afgestemd op de wensen van je doelgroep, om de beste klantbeleving te realiseren. 

Is headless architecture een goede keuze voor jouw organisatie? 

Is jouw branche volop in beweging? Loop je graag voorop? Of wil je simpelweg de (veranderende) behoeftes en wensen van je doelgroep écht centraal zetten? Dan is een Headless opzet je overweging waard. Je investeert in een flexibel en toekomstvast platform, waarmee je in staat bent schaalbaar te groeien. 

Met een headless architectuur ben je voorbereid op de onbekende toekomst. Je hoeft niet direct al keuzes te maken die bepalen hoe jij over 3 jaar met je software omgaat. Laatst waren we in gesprek met een partij die een app wilde, maar nog twijfelde tussen native en hybride app ontwikkeling. Natuurlijk wil je graag een keuze maken voor de aankomende jaren. Maar niemand kan met zekerheid voorspellen hoe bijvoorbeeld hybride oplossingen zich de komende jaren gaan ontwikkelen, wat Apple gaat doen om het behoud van native te stimuleren en hoe technieken als voice van invloed gaan zijn op app-ontwikkeling. Bij dit soort vraagstukken, is een flexibele architectuur dan echt een uitkomst. Omdat je in staat bent te kiezen voor de beste oplossing voor dit moment en over een paar jaar relatief eenvoudig opnieuw de beste oplossing kiest. Zonder dat je daar dan dus je hele architectuur op aan hoeft te passen. Alle data is er tenslotte al, evenals de API’s. Er hoeft dan alleen een nieuwe front-end ontwikkeld te worden. 

Met zo’n flexibele architectuur zijn nieuwe kanalen en nieuwe technologieën dus altijd binnen handbereik. Je kunt er veel sneller op inspelen, waardoor je in staat bent relevant te blijven in een steeds veeleisendere markt.

Wanneer past headless (nog) niet bij je organisatie? 

Het klinkt tot nu toe misschien vooral aantrekkelijk en positief, welke organisatie wil deze flexibiliteit nou niet? Toch zijn er ook verschillende redenen die van headless architectuur (nog) niet voor iedere organisatie de beste oplossing maken.

Zo heb je rekening te houden met relatief hoge ontwikkelingskosten. Een headless architectuur betekent namelijk ook dat alle functionaliteit nieuw ontwikkeld moet worden. Waar je bij een traditionele opzet met een traditioneel CMS profiteert van de ‘standaard’ functionaliteiten die er al in zitten en dus direct te gebruiken zijn, moet alles bij headless los ontwikkeld worden. Dat brengt dus in eerste instantie meer kosten met zich mee. En is dus vooral interessant, wanneer je die investering terugverdient doordat de beschreven voordelen voor je gaan werken. 

Ook moet headless goed bij je organisatie passen. Uiteraard is de kennis en expertise extern in te schakelen bij partijen als E-sites, maar een focus en drive vanuit de organisatie om met nieuwe mogelijkheden te experimenteren is wel wenselijk. Het vraagt een innovatie-mindset en enig inzicht in techniek, om samen het effect en de impact voor je organisatie goed in te schatten. 

Daarnaast is een concreet plan van aanpak geen overbodige luxe. Welke doelstellingen wil je als organisatie behalen? Met welke innovaties voeg je daadwerkelijk waarde toe? Welke experimenten wil je precies doorvoeren? En waarom? De strategische fase kan niet worden overgeslagen. Je hebt vrij spel, alles is op maat te maken om een perfecte klantervaring te realiseren. Maar juist dan is het belangrijk om de juiste koers te bepalen en onderbouwd te werk te gaan. 

E-sites helpt organisaties graag bij dit soort vraagstukken. Wil je meer zekerheid over de juiste keuze, weten of de investering in headless het waard is voor je organisatie of een extra visie op het effect of de impact ervan? Onze consultants adviseren je hier graag over.